Durante anos, organizações desportivas profissionais como a National Basketball Association e a Major League Baseball proibiram as empresas de bebidas alcoólicas de comprar publicidade em locais em estádios e arenas que pudessem ser vistos na televisão, em deferência aos esforços para conter a condução sob o efeito do álcool.

Mas em 2009, durante o auge da pior recessão desde a Grande Depressão, essas mesmas ligas encontraram-se numa luta por dinheiro, à medida que os seus maiores patrocinadores – fabricantes de automóveis, bancos e outros – reduziam o marketing. De repente, eles começaram a assinar acordos multimilionários com empresas que produziam rum, tequila, vodca e outras bebidas destiladas, e a publicidade foi exibida para todos verem.

Foi um sinal de como as justificações podem mudar aparentemente da noite para o dia, especialmente quando há dinheiro envolvido. O mundo dos esportes se lembrou disso na semana passada, quando Miriam Adelson e seu fundo venderam US$ 2 bilhões em ações da Sands Corporation, uma operadora de cassino, para comprar um time esportivo profissional, que acabou sendo o Dallas Mavericks. (A compra ainda precisa ser aprovada pelo conselho de administração da liga antes de se tornar oficial.)

“As famílias Adelson e Dumont estão honradas por ter a oportunidade de serem administradores desta grande franquia”, disseram em comunicado.

Durante décadas, a maioria das principais ligas profissionais mantiveram o mundo dos jogos à distância. Eles proibiram jogadores, árbitros e proprietários de apostar em esportes, para isolar os resultados dos jogos de qualquer indício de impropriedade, uma postura que remonta pelo menos um século ao famoso escândalo Black Sox de 1919.

Algumas ligas também proíbem os proprietários de manterem participações em cassinos. Em um caso, Dan Rooney, o principal proprietário do Pittsburgh Steelers, da Liga Nacional de Futebol Americano, teve que comprar a participação de seus irmãos na equipe porque os irmãos eram donos de pistas de corrida em Nova York e na Flórida. A NBA não tinha essa regra e tinha proprietários ligados a cassinos, incluindo Tilman Fertitta, atual proprietário do Houston Rockets.

“Se o jogo for permitido livremente em eventos esportivos, os incidentes normais do jogo, como snaps ruins, passes perdidos, turnovers, pênaltis e chamadas de jogo, inevitavelmente alimentarão a especulação, a desconfiança e as acusações de redução de pontos ou manipulação de jogos”, disse o comissário da NFL. Roger Goodell, disse em 2012.

No entanto, numa altura em que os jogos de azar desportivos – antes praticados apenas nas mecas dos casinos como Las Vegas ou através de casas de apostas – foram legalizados em dezenas de estados, a abordagem anterior das ligas parece estranha. Embora permaneçam restrições aos jogadores, árbitros e proprietários que apostam nos seus próprios desportos, os jogos de azar foram adoptados pelos principais estabelecimentos desportivos.

Eles removeram as restrições à publicidade em cassinos e apostas esportivas em estádios e na televisão. Alguns estádios, como o FedEx Field em Landover, Maryland, sede do Washington Commanders da NFL, possuem livros esportivos em seu interior. As empresas de apostas esportivas agora afixam seus nomes em placas de sinalização nos estádios e compram comerciais de TV durante os jogos, incluindo o Super Bowl, com todo tipo de promoções para atrair novos clientes.

As ligas também mudaram de direção ao operar no lar das apostas esportivas, Las Vegas, que esteve durante anos fora dos limites. Agora, a National Hockey League, a Women’s National Basketball Association e a NFL têm times na cidade. No mês passado, os proprietários da Liga Principal de Beisebol aprovaram por unanimidade permitir que os A’s deixassem Oakland e seguissem para Las Vegas. A NBA, que realizou jogos All-Star, ligas de verão e um novo torneio durante a temporada em Las Vegas, poderia adicionar uma equipe de expansão na cidade nos próximos anos, o que daria a todos os principais esportes profissionais um time em um local com a mesma capacidade. ligas antes evitadas.

“As ligas estão constantemente reavaliando seus negócios à medida que as leis mudam, os costumes sociais mudam e diferentes empresas e categorias se tornam maiores”, disse Marc Ganis, consultor de vários times e ligas. “Isso inclui analisar as regras de propriedade, patrocínios e publicidade.”

A adoção de Las Vegas pela NFL talvez tenha sido mais surpreendente, dada a reputação conservadora da liga. Os Raiders obtiveram aprovação para se mudar para a cidade em 2017. A liga realizou o Pro Bowl e o draft universitário na The Strip. E em fevereiro, o principal evento da liga – o Super Bowl – será disputado em Las Vegas, eliminando talvez o último vestígio de qualquer distância entre ela e a cidade.

A reavaliação das ligas tem sido prática e estratégica. A maior ruptura ocorreu em 2018, depois que o Supremo Tribunal decidiu que uma lei que proibia os jogos de azar desportivos na maior parte do país era inconstitucional. Dezenas de estados aprovaram rapidamente a legalização das apostas esportivas, superando o valor gasto em Las Vegas. A NFL agora permite que os proprietários detenham participações em cassinos que não oferecem apostas esportivas, embora restrinja os proprietários de terem mais de 5% de participação em cassinos que permitem apostas esportivas.

“Las Vegas é aceitável não tanto por nossa causa, mas porque o jogo está em quase toda parte agora”, disse Michael Green, historiador da Universidade de Nevada, em Las Vegas. “A Strip é tão legítima quanto qualquer grande empresa.”

Ao mesmo tempo, a imagem de Las Vegas como um oásis no deserto com cassinos e casas noturnas sob o domínio da multidão mudou drasticamente na década de 1990, quando a Strip foi transformada em um parque temático urbano onde os pais podiam levar seus filhos. Muitos visitantes vêm agora tanto para ver shows como o U2 no Sphere ou a última extravagância do Cirque du Soleil quanto para visitar os cassinos.

E embora Las Vegas seja relativamente pequena, com uma população de cerca de 2,5 milhões de habitantes na região, tem sido capaz de apoiar equipas como os Raiders e os Golden Knights da NHL porque a cidade é um destino durante todo o ano, atraindo cerca de 40 milhões de pessoas. turistas anualmente.

“Há todo um novo grupo demográfico sendo exposto ao jogo esportivo ao visitar Las Vegas”, disse Jay Kornegay, vice-presidente de operações de apostas esportivas e corridas do Westgate Resorts.

Green observou que o Smith Center for the Performing Arts e o Mob Museum, inaugurados em 2012, também deram à cidade um pouco de sofisticação que lhe faltava. Ele lembrou que há apenas 20 anos a NFL proibiu Las Vegas de comprar anúncios durante o Super Bowl, uma decisão que agora parece antiquada.

“Lembre-me”, disse ele, “onde será o próximo Super Bowl?”

Kevin Draper relatórios contribuídos.

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