A rapidez com que o tribunal agendou o caso pode reflectir a sua consciência do problema dos opiáceos. Mas especialistas jurídicos disseram que é pouco provável que a sua decisão se concentre na crise de saúde pública. O tribunal, disseram eles, concentrar-se-á estritamente no escudo de responsabilidade, uma táctica de falência cada vez mais popular, embora controversa.

“Tenho a certeza, porém, de que mesmo que a crise dos opiáceos não apareça em nenhum lugar do parecer, o tribunal tem de ter em mente que as cidades, os estados e os indivíduos têm esperado desesperadamente por estes fundos. Eles precisam saber a resposta a esta pergunta para que possam descobrir o que fazer a seguir”, disse Adam Zimmermannque ensina direito de responsabilidade civil em massa na Gould School of Law da Universidade do Sul da Califórnia.

Embora numerosas empresas farmacêuticas tenham sido processadas pelo seu papel na epidemia de opiáceos, os Sackler e os Purdue têm um papel importante na história da crise complexa que já dura décadas. Seu medicamento exclusivo, OxyContin, aprovado pela Food and Drug Administration no final de 1995, tornou-se um divisor de águas em um novo Mercado faminto por analgésicos prescritos. Para a comunidade médica que então começava a reconhecer a dor como um “quinto sinal vital”, o OxyContin de ação prolongada parecia um medicamento maravilhoso.

Purdue tornou-se conhecida por pródigas conferências de vendas, nas quais médicos analgésicos, treinados e contratados pela empresa, alegavam falsamente que o risco de dependência do OxyContin era extremamente baixo. Em 2007, Purdue e três dos seus principais executivos pagaram multas de 634,5 milhões de dólares e confessaram-se culpados de acusações criminais federais por enganarem reguladores, médicos e pacientes sobre o potencial de abuso do medicamento.

As multas pesadas pouco fizeram para impedir a Purdue de continuar a comercializar agressivamente o OxyContin.

Eventualmente, a atenção voltou-se para os próprios Sackler, alguns dos quais serviram como membros do conselho da Purdue e fizeram grandes doações de caridade para escolas médicas e museus. Em troca, as instituições renomearam os edifícios em homenagem aos Sacklers. Mas à medida que a saga familiar foi aparecendo em livros, séries de televisão e documentários e sua notoriedade cresceu, a maioria retirou o nome Sackler de suas propriedades e se dissociou dos proprietários de Purdue.

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