O presidente Biden vestiu uma camiseta vermelha do United Automobile Workers por cima da camisa de botão na quinta-feira e comemorou um acordo trabalhista histórico que manteve uma fábrica da Stellantis em funcionamento, usando uma aparição em Illinois para reforçar o apoio sindical crucial.

“Usei muito essa camisa, cara”, disse Biden a um homem no meio da multidão, um mês depois de fazer um piquete para apoiar os trabalhadores do setor automotivo em sua greve por salários mais altos. “Estou envolvido no UAW há mais tempo do que você vive”, disse o presidente de 80 anos.

O discurso diante da multidão barulhenta foi uma vitória para Biden depois que o sindicato chegou a um acordo com a Ford, General Motors e Stellantis no final do mês passado sobre um contrato que incluía aumentos salariais e reabriu a fábrica em Belvidere, Illinois.

Biden defendeu a energia limpa, apesar de muitos trabalhadores temerem que a agenda do presidente sobre alterações climáticas possa pôr em perigo os seus empregos. Ele também fez um contraste com seu provável oponente republicano na corrida presidencial de 2024, o ex-presidente Donald J. Trump.

“Quando o meu antecessor estava no poder, seis fábricas fecharam em todo o país. Dezenas de milhares de empregos no setor automotivo foram perdidos em todo o país e, além disso, ele estava disposto a ceder o futuro dos veículos elétricos à China”, disse Biden. Ele acrescentou que Trump insistiu que os veículos elétricos levarão à perda de milhares de empregos na indústria.

“Bem, como quase tudo o que ele disse, ele está errado”, acrescentou Biden. “E você provou que ele estava errado. Em vez de salários mais baixos, você obteve ganhos recordes. Em vez de menos empregos, você ganhou o compromisso de criar milhares de empregos a mais.”

Durante os quatro anos de mandato de Trump, o Conselho Nacional de Relações Trabalhistas muitas vezes assumiu posições pró-corporações e foi ativamente hostil aos sindicatos. Embora Biden tenha se tornado o primeiro presidente a aparecer em um piquete em setembro, Trump visitou uma fábrica não sindicalizada em Michigan e disse que os membros do sindicato “estavam sendo vendidos rio abaixo por sua liderança”.

A administração Biden propôs as regulamentações climáticas mais ambiciosas do país até agora, que garantiriam que dois terços dos novos automóveis de passageiros fossem totalmente eléctricos até 2032 – acima dos apenas 5,8% actuais. As regras, se aprovadas, poderão reduzir drasticamente as emissões de gases com efeito de estufa, que provocam o aquecimento do planeta, provenientes dos tubos de escape dos veículos, a maior fonte de emissões de gases com efeito de estufa do país.

Mas também acarretam custos para os trabalhadores do sector automóvel, porque são necessários menos de metade dos trabalhadores para montar um veículo totalmente eléctrico, tal como acontece para construir um carro movido a gasolina. Os líderes sindicais também temem que muitas das novas fábricas de baterias e outras peças para veículos eléctricos estejam a ser construídas em estados que são hostis aos sindicatos.

Na quinta-feira, Biden elogiou os líderes sindicais, especialmente Shawn Fain, o presidente do UAW, dizendo que a greve liderada por Fain salvou a indústria automobilística. “Você fez um ótimo trabalho, amigo”, disse Biden.

Fain não ofereceu a Biden o endosso de seu poderoso sindicato com cerca de 400.000 membros ativos, incluindo uma presença importante no estado indeciso de Michigan.

No passado, o dirigente sindical criticou veementemente algumas decisões da administração em torno da sua pressão para os veículos eléctricos, escrevendo num memorando aos membros do sindicato em Maio que “a transição para os veículos eléctricos corre sérios riscos de se tornar uma corrida para o fundo”. Ele escreveu que o sindicato queria ver “a liderança nacional apoiar isso” antes de tomar uma decisão sobre um endosso.

“A opinião dele era: somos dois caras de origem da classe trabalhadora”, disse Gene Sperling, representante de Biden no UAW, sobre a opinião do presidente pouco antes de convidar Fain para o Salão Oval em julho. Os dois conversaram ao telefone várias vezes desde então, inclusive uma vez, quando Biden ligou para Fain para lhe desejar feliz aniversário.

Funcionários do governo disseram que o teor do relacionamento mudou quando Biden se juntou aos trabalhadores do setor automotivo em greve em Michigan, em setembro. Quando se espalhou a notícia de que o sindicato havia fechado um acordo com as montadoras, Biden se afastou durante um jantar oficial de boas-vindas ao primeiro-ministro australiano e ligou para Fain, disse um alto funcionário do governo.

David Popp, professor de administração pública na Universidade de Syracuse, observou que, embora sejam necessárias novas fábricas para construir baterias de veículos eléctricos, os veículos exigirão menos fornecedores que produzam peças. Muitos trabalhadores da montagem também precisarão de reciclagem.

“Também podemos precisar de menos trabalhadores”, disse Popp por e-mail. Mas, disse ele, “ainda não parece haver um consenso sobre se esse é o caso”.

Kristine Lynn, que passou 17 anos na linha de montagem da fábrica de Belvidere antes de fechar há oito meses, disse que tinha “emoções confusas” sobre a transição para energia limpa e veículos elétricos.

Lynn, 49 anos, disse que não tinha certeza para qual trabalho iria retornar, mas sabia que enfrentaria mudanças no longo prazo. Sua última posição envolveu colocar tanques de gasolina em automóveis.

“Esse trabalho não vai existir mais”, disse ela.

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