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Bem-vindo ao Deserto do Silício: como Biden ajudou a impulsionar uma cidade em expansão no Arizona

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CONDADO DE MARICOPA, Arizona – Foram necessários 170 caminhões-plataforma para transportar um dos maiores guindastes do mundo – da altura de duas Estátuas da Liberdade – até os arredores de Phoenix para começar a construir um Fábrica de chips de computador de US$ 20 bilhões. Do outro lado da cidade, um projecto ainda maior de fabrico de chips está a surgir do deserto, exigindo 12 mil trabalhadores da construção civil e 40 mil milhões de dólares em investimentos.

Phoenix é uma cidade em expansão, em parte graças ao presidente Biden. A promessa de subsídios federais da Lei de Chips e Ciência de 2022, apoiada por Biden, desencadeou alguns dos maiores projetos de investimento da história do país, transformando o condado de Maricopa em um dos locais de fabricação mais importantes do mundo para os minúsculos componentes que alimentam todos os eletrônicos modernos. .

Não está claro se os investimentos beneficiarão a campanha presidencial de Biden neste condado vital e indeciso. Mas os projectos estão a criar milhares de empregos de alta tecnologia que atrairão mais profissionais, que tendem a votar no azul, dizem os analistas. Maricopa, a nação quarto mais populoso condado, já é roxo, tendo passado de Trump para Biden nas eleições de 2020.

Os obstáculos permanecem antes que as fábricas estejam em funcionamento. A administração Biden ainda não concedeu qualquer financiamento aos projetos, embora os anúncios sejam esperados dentro de algumas semanas. As empresas de semicondutores também enfrentam uma escassez de trabalhadores técnicos e de construção, fazendo com que um dos fabricantes atrase o seu calendário e importe mais técnicos de Taiwan. Mas os líderes empresariais, políticos e sindicatos locais dizem que o investimento está a ajudar a turbinar a já forte economia do condado de Maricopa, que ultrapassa de longe a do país como um todo.

“O Chips Act é uma virada de jogo para Phoenix por pelo menos uma geração”, disse a prefeita de Phoenix, Kate Gallego, em uma entrevista.

A Lei dos Chips ganhou apoio bipartidário no Congresso à medida que aumentavam os temores dos EUA de que o país tivesse cedido muita fabricação de semicondutores à Ásia. Os chips de computador são os cérebros que controlam tudo, desde aviões de combate e smartphones até automóveis, o que os torna essenciais para a segurança nacional e económica.

No condado de Maricopa, Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. anunciado um investimento de US$ 12 bilhões em 2020, sob o governo do ex-presidente Trump, dizendo que o projeto exigiria “apoio” do governo federal. TSMC adicionado uma segunda fábrica após a aprovação da Lei de Chips, mais do que triplicar o seu investimento.

A Intel, com sede na Califórnia, que produz chips no condado de Maricopa há mais de 40 anos, anunciou uma expansão significativa em março de 2021, considerando o financiamento federal crucial.

Os investimentos estão a ajudar a transformar Phoenix, trazendo dezenas de empresas adicionais para a área para abastecerem as gigantescas fábricas. A mudança é mais visível em torno das instalações da TSMC, no canto noroeste relativamente subdesenvolvido do condado, onde armazéns, shoppings e conjuntos habitacionais preenchem a paisagem desértica.

A Phoenix já desfrutava de um forte crescimento antes da chegada dos projectos de semicondutores, após um esforço para diversificar a sua economia longe do imobiliário após a crise financeira de 2008. Mas os economistas dizem que o enorme investimento em chips está amplificando o boom. O PIB do Condado de Maricopa cresceu 4,1% em 2022, contra 1,9% para os Estados Unidos como um todo, e a sua taxa de desemprego durante a maior parte dos últimos anos tem estado abaixo da média nacional.

O condado também experimentou salários mais rápidos e população crescimento do que o resto do país. A expansão da indústria de tecnologia ajudou a empurrar o condado de Maricopa para uma direção mais azul, disse Paul Bentz, pesquisador da HighGround, uma loja de relações públicas e lobby em Phoenix. A mudança já está bem encaminhada a leste de Phoenix, na área que inclui as operações de longa data da Intel – acelerada pela adesão do Partido Republicano local aos “candidatos MAGA” de extrema direita, disse Bentz.

O ritmo da transformação de Phoenix pegou muitos de surpresa. Logo depois que o engenheiro de chips Mino Morgese comprou um terreno a oeste de Phoenix e começou a construir uma casa há três anos, ele aceitou um emprego na TSMC e deixou o país para 18 meses de treinamento em Taiwan. Quando voltou ao condado de Maricopa, mal reconheceu sua vizinhança.

Casas e escolas surgiam no lugar de fazendas e paisagens desérticas. Um shopping center de luxo, um Home Depot e uma série de novos restaurantes estavam abrindo. E os fornecedores de logística e produtos químicos estavam migrando para trabalhar com as fábricas gêmeas que a TSMC está construindo. Um dos maiores recém-chegados, Amkor, comprou recentemente 55 acres de terra para uma fábrica de US$ 2 bilhões que irá embalar e testar os chips da TSMC para a Apple e outros clientes.

“Foi tipo, este é o mesmo lugar?” Morgese lembra-se de ter se perguntado quando voltou de Taiwan.

Seu dia de trabalho começa por volta das 7h, quando ele se dirige ao cais de carga para supervisionar a entrega dos equipamentos de fabricação mais caros do mundo. Se os camiões com temperatura controlada não chegarem e descarregarem na ordem correcta, poderá criar-se um impasse de maquinaria sensível de Singapura, dos Países Baixos e de peças de outros países. “A questão é que a equipe que descarrega a ferramenta precisa ir para casa”, disse Morgese. “E agora tenho meio milhão de dólares em material do lado de fora.”

A TSMC adiou o início da fabricação de chips na primeira fábrica deste ano para 2025, citando a falta de trabalhadores qualificados necessários para instalar os equipamentos. Em julho, o presidente Mark Liu disse que a empresa estava enviando mais técnicos de Taiwan para treinar trabalhadores locais.

Isso provocou um resposta irritada dos sindicatos da construção, que afirmavam que os trabalhadores estrangeiros estavam a aceitar empregos americanos que eram subsidiados pelo dinheiro dos contribuintes. As tensões esfriaram em dezembro depois que a TSMC e os sindicatos chegaram a um acordo sobre a cooperação da força de trabalho.

A TSMC tem uma força de trabalho de 2.200 funcionários em tempo integral no local, pouco menos da metade dos quais são de Taiwan. Isso inclui engenheiros, técnicos, finanças, RH e gestão, um grupo que deverá crescer para 4.500 ao longo do tempo. A empresa afirma que os seus esforços de contratação nos EUA incluem um novo programa de aprendizagem e recrutamento em feiras de emprego universitárias.

Um alto funcionário do governo Biden disse que o governo não vê a presença de trabalhadores taiwaneses como “necessariamente problemática”.

“Esta empresa é uma das melhores do mundo a fazer isto, e esta formação que estão a fornecer é essencial para a criação desta instalação”, disse o responsável, falando sob condição de anonimato para discutir o projecto comercialmente sensível. “Mas a questão aqui é que, no longo prazo, o trabalho será feito por funcionários americanos.”

A Universidade Estadual do Arizona está tentando ajudar a atender à crescente demanda por engenheiros, expandindo drasticamente seu programa de engenharia, que cresceu cerca de um terço, para 32 mil alunos, desde que os investimentos em chips foram anunciados. Também está criando duas novas escolas com foco em manufatura avançada e engenharia integrada, a última das quais estará localizada perto das instalações da TSMC, disse o presidente da universidade, Michael Crow, em uma entrevista.

“Estamos à altura da situação”, disse Crow. “Você não estala os dedos e de repente muda o fluxo de sua força de trabalho de engenharia.”

Os funcionários da Intel se espalharam pelas faculdades comunitárias locais para treinar novos técnicos. Jeffrey Davis é um dos doze engenheiros da Intel que ministram um curso básico que ensina os alunos a consertar equipamentos usando os macacões da cabeça aos pés exigidos no chão de fábrica impecável.

“Há tantos semicondutores chegando ao Vale que não há gente suficiente”, disse Davis durante um intervalo nas aulas no Chandler-Gilbert Community College. “Tenho visto muitos empregos começando a chegar ao mercado” para técnicos iniciantes, acrescentou, com salários iniciais de US$ 24 a US$ 32 por hora.

Uma de suas alunas, Stephanie Lombard, disse que não sabia o que era um semicondutor antes de começar a aula. Mas depois de ser demitida de um emprego na Verizon, ela decidiu tentar. Outros alunos tinham experiência em TI, administração de propriedades e restaurantes. German Rios, um ex-técnico de informática, disse que entrou na aula depois de passar pelo gigantesco local da TSMC e se perguntar o que eram os prédios.

Trabalhadores da construção civil de todo o país têm-se amontoado em Phoenix para construir fábricas e os sindicatos locais estão a intensificar o seu recrutamento. A ferraria local está planejando construir um centro de treinamento adicional para acomodar mais aprendizes, que passam por quatro anos de treinamento em sala de aula e no trabalho na construção de estruturas de aço, normalmente na Intel ou TSMC. O grupo tem 250 aprendizes, contra 25 há alguns anos, disse o instrutor Aaron McDonald.

Em um sindicato próximo para trabalhadores de chapas metálicas, uma dúzia de aprendizes aprenderam sobre design auxiliado por computador antes de retornarem aos seus empregos nas fábricas de chips, onde estão instalando quilômetros de dutos de exaustão. Parrish Boggs, 31 anos, aprendiz do terceiro ano, disse ter ouvido falar da Lei dos Chips e do papel que desempenhou na atração de investimentos fabris, mas por outro lado não presta muita atenção à política. Ele não votou na última eleição presidencial e provavelmente não votará este ano, disse ele.

“Nunca tive uma interação positiva com a política”, disse ele. Boggs disse que se sente “muito seguro” em relação ao seu futuro financeiro, dado todo o trabalho que está sendo dispensado aos trabalhadores de chapas metálicas, que ganham US$ 44,32 por hora e uma pensão quando concluem o aprendizado.

Gene Edwards, 35 anos, um aprendiz do quarto ano, disse sentir que a economia parece “um pouco melhor” ultimamente, citando a queda nos custos de aluguel de casas. Nas próximas eleições, ele planeja votar em Donald Trump. “Acho que ele fez um ótimo trabalho pela nossa economia… ele é um empresário”, disse Edwards.

Andrew Van Dam contribuiu para este relatório.

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